사람은 다시 젊어지지 않습니다. 세계 인구의 약 9%는 65세 이상입니다. 유엔의 추정 결과에 따르면 2050년까지 노인 인구가 약 17%까지 증가하게 됩니다.

이러한 급격한 변화는 이미 노인 간호 업계에 압박을 가하고 있으며, 장기요양시설과 가정요양센터에서는 직원 부족을 호소하고 있습니다. 스트레스를 받은 근로자들은 너무 많은 환자를 돌보면서 장시간 근무한다고 느끼며, 다른 기회를 찾고자 업계를 떠나고 있습니다. 남은 근로자들은 급여 인상을 요구하고 있습니다.

미국 메디케어 시스템 같은 정부 프로그램의 지원을 받는 간호 서비스 제공자마저도 환급금이 직원 유지에 필요한 급여 인상분을 따라가지 못하고 있다며 하소연합니다. 이러한 비용은 노인 간호 서비스에 의존하는 가족들이 부담할 수밖에 없습니다. 예를 들어, 미국에서는 가정 노인 보건의료 비용이 연평균 48,000달러에 달합니다. 영국은 노인 간호 인력이 너무나 부족해서 이 분야에서 일할 이민자에게 신속하게 비자를 발급하고 있을 정도입니다.

노인 간호용 AMR(자율 모바일 로봇)이 해법이 될 수 있습니다. AMR이 점차 병원과 소규모 진료소에 보급되면서 스트레스를 받은 근로자의 부담이 일부 덜어지고 비용이 관리되며 환자의 결과가 개선되고 있습니다. 로봇이 장기요양시설과 생활지원시설의 필수품이 되면서 이러한 패턴은 노인 간호 분야로도 확대되고 있습니다.

근로 현장에서 사용되는 AMR

유진로봇의 GoCart 시리즈 같은 로봇이 전 세계의 병원과 노인주거요양시설에 널리 보급되고 있습니다. 이러한 모바일 로봇은 인간 근로자가 덜 반복적이고 더 복잡한 작업에 집중할 수 있도록 합니다. 텔레프레전스 로봇은 현장에 있을 수 없는 의사, 치료사, 가족과 환자를 연결해 줍니다.

97개 병상을 갖춘 뉴질랜드 오클랜드의 노인요양시설인 Mercy Parkland Hospital은 GoCart의 개념 증명 시험장이었습니다. GoCart 로봇은 식사와 오후 차를 배송하고, 다 쓴 식기를 수거하고, 검사 표본을 미생물학 실험실에 전달하며, 약국에서 약을 타서 운반하면서 부지런히 환자 서비스를 제공했습니다.

GoCart는 스페인 시체스의 Ave Maria Foundation에서 시험 운영될 때도 비슷한 효과를 보였습니다. 관리자들은 단순히 한 곳에서 다른 곳으로 물건을 옮기는 데만 매년 2,000시간 이상의 노동력이 든다는 사실을 알게 된 후 AMR을 수용하게 되었습니다. 간호사, 기술자, 기타 숙련된 근로자들이 이처럼 단순하고 반복적인 작업에서 헤어나오지 못하고 있었던 것입니다. GoCart가 현장에 투입되어 이러한 작업을 맡게 되자 직원들은 직접적인 환자 간호에 더욱 집중할 수 있게 되었습니다.

가정 간호에 사용되는 AMR

이제 노인 간호용 AMR이 가정에서도 사용되기 시작했다는 사실은 주목할 만합니다. 미국 국립과학재단 같은 정부 단체는 대학 및 민간 연구 단체와 협력하여 가정 보건 근로자의 부담을 일부 덜어주고 간호 서비스를 개선하는 AMR을 정의 및 개발하고 있습니다.

워싱턴 주립대학교 로봇공학 연구자들은 가정용 노인 간호 로봇인 RAS를 소개했습니다. 이 자율 모바일 로봇은 때맞춰 약을 섭취하도록 노인에게 알려주고, 노인이 식사 준비와 요금 납부 등을 하도록 안내합니다. RAS는 집안에서 안전하게 주행하며 약품, 식품 또는 기타 가정용품을 찾도록 노인을 안내합니다.

RAS는 사람의 행방과 건강 상태를 계속 추적하고, 노인이 혼란을 겪거나 움직이지 않으면 적극적으로 도움을 주며, 활력 징후를 기록하고 고통 징후를 인지합니다. 사람이 넘어지거나 소리를 질러 도움을 청하면 RAS가 긴급 지원을 요청할 수 있습니다.

변화하는 패러다임

혁신을 연구하는 학자들은 인접성이라는 것을 언급합니다. 인접성이란 어떤 일련의 상황이 존재한다는 이유만으로 또 다른 상황이 불가피하게 일어난다는 개념입니다. 노인 간호 분야의 자율 모바일 로봇이 바로 그러합니다.

AMR은 이미 다양한 보건의료 시나리오에서 검증되었습니다. 65세 이상 인구가 현재 시스템의 한계를 넘어 증가하고 있습니다. 그에 따른 불가피한 결과는 모바일 로봇이 노인 보건의료 분야에서 영원한 필수품이 될 것이라는 사실입니다.